Los códigos de barras son procedimientos que permiten asociar a determinados productos y mercancías una colección de barras verticales de diferente grosor, separadas por espacios. Dichas barras representan, en general, un número variable de dígitos. El código de barras se imprime en las etiquetas de los productos de consumo y puede leerse mediante un lector óptico que transmite la información contenida en el código a un ordenador para su gestión informática.

 

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El código más empleado en Europa se denomina European Article Number (EAN13) y contiene 13 dígitos. Los 13 dígitos del código EAN13 tienen el siguiente significado:

  • Código del país: los dos primeros dígitos representan el país de origen del producto (algunos países utilizan tres). Por ejemplo, España tiene asignado el 84 y el Reino Unido el 50. Alemania usa del 400 al 440.
  • Código de la empresa: Los siguientes 5 u 8 dígitos se reservan para las diferentes empresas registradas en cada país.
  • Código del producto: son los dígitos que quedan hasta el 12 y están a disposición del propietario de la marca.
  • Dígito de control: se calcula a partir de los dígitos anteriores y tiene la finalidad de detectar errores de lectura. Se calcula de forma que la suma de los dígitos que ocupan un lugar impar más el triple de los dígitos que ocupan lugar par sea múltiplo de 10.

Una vez que un producto tiene asignado un número de 13 dígitos, se procede a codificar dicho número mediante barras verticales y espacios.

La representación de los 13 dígitos mediante espacios y barras es un poco complicada.

Salvo la primera, cada una de las cifras se representa por dos barras y dos espacios de grosores diferentes, de tal forma, que entre los cuatro elementos sumen 7 unidades de grosor. El número 7 se puede escribir de 3 maneras diferentes como suma de 4 números positivos (2 grosores para las barras y otros 2 para los espacios): 1+1+1+4, 1+1+2+3 y 1+2+2+2.

Si se permutan estos sumandos resulta que existen 20 modos de descomponer 7 como suma de 4 números positivos:

1114 1123 1312 2311 1222
1141 1132 1321 3112 2122
1411 1213 2113 3121 2212
4111 1231 2131 3211 2221

 

De estas 20 descomposiciones del número 7, hay 10 en las que la suma de la primera y la tercera cifra es par y otras 10 en las que la suma es impar. Las primeras se utilizan para representar los dígitos mediante lo que se denomina patrón A y las otras 10 se corresponden con las cifras según el patrón B. Ambos patrones se muestran en la siguiente tabla:

Dígito Patrón A Patrón B Dígito Patrón A Patrón B
0 3211 1123 5 1231 1321
1 2221 1222 6 1114 4111
2 2122 2212 7 1312 2131
3 1411 1141 8 1213 3121
4 1132 2311 9 3112 2113

 

Por consiguiente, cada dígito puede representarse de dos formas (patrones) diferentes. Obsérvese que los números del patrón B son iguales que los del patrón A en orden inverso.Los patrones A y B se utilizan de tal manera que la primera y tercera cifra representan el grosor de los espacios y las cifras segunda y cuarta el grosor de las barras. Se define un tercer patrón, llamado patrón C, que utiliza los mismos números que el patrón A, pero en el que, al contrario que éste, las cifras primera y tercera representan barras y la segunda y cuarta espacios.

El código de barras EAN13 tiene 3 separadores, uno a la izquierda, otro a la derecha y un tercero en el centro. Los separadores izquierdo y derecho están formados por 2 barras y 1 espacio y el separador central consta de 3 espacios y 2 barras. La finalidad de los separadores es delimitar el código de barras y definir el grosor unidad de barras y espacios.

El primer dígito del código no se escribe bajo las barras y, además, no se representa mediante barras sino que se codifica mediante la elección de los patrones A ó B para representar los dígitos segundo al séptimo en la parte izquierda del código de barras. La elección de los patrones según el valor del primer dígito se encuentra reflejada en la siguiente tabla:

dígito 1º dígito 2º dígito 3º dígito 4º dígito 5º dígito 6º dígito 7º
0 A A A A A A
1 A A B A B B
2 A A B B A B
3 A A B B B A
4 A B A A B B
5 A B B A A B
6 A B B B A A
7 A B A B A B
8 A B A B B A
9 A B B A B A

 

De esta forma, el primer dígito determina el modo en que se codificarán mediante barras las cifras segunda a séptima y, a su vez, las barras correspondientes a esos dígitos determinan cuál es el primer dígito. Recuérdese que en el patrón A la suma de los grosores de las barras es par y en el patrón B es impar, de forma que puede conocerse el patrón utilizado a partir del grosor de las barras.

Los dígitos 8 al 13 se codifican en la parte derecha de acuerdo con el patrón C que, como se ha dicho, es igual que el patrón A salvo que los números primero y tercero representan el grosor de las barras y el segundo y cuarto el grosor de los espacios.