El Software Libre o Free Software es software que uno puede usar, modificar o compartir prácticamente sin ninguna restricción. El Software Libre no debe confundirse con el freeware o software gratuito. esto es así por la importante libertad incluida en el Software Libre de modificar los programas para hacer con ellos lo que uno quiera. Por ello, para que un programa sea considerado como Software Libre, se debe tener acceso al código fuente para poderlo modificar.

Llegados a este punto, uno puede preguntarse cuál puede ser la razón por la que un desarrollador de software puede poner su trabajo de forma gratuita a disposición de todos. Es difícil responder a esta pregunta y pensamos que en cada caso se tratará de una mezcla en diversas proporciones de solidaridad, satisfacción personal o ganas de fastidiar a las multinacionales del software. Lo que no cabe duda es que el Software Libre presenta numerosas ventajas desde el punto de vista del usuario. No es solo el hecho de que los programas son gratuitos sino que el libre acceso al código hace que sean más numerosos los ojos que comprueban el funcionamiento de los programas por lo que éstos tienen en general un funcionamiento más estable, cometen menos errores y existe una probabilidad menor de que contengan virus que puedan causar daños en el ordenador.

En la base de los proyecos de Software Libre está la licencia de software llamada GNU General Public License o, abreviadamente, GPL. Esta licencia supone un uso inteligente de las leyes del copyright que establece que uno tiene libertad para modificar un programa y redistribuirlo en tanto  que ponga el código del programa a disposición de todo el mundo para que los demás puedan hacer lo propio. Puesto que se trata en el fondo de usar las reglas del copyright en contra del copyright es por lo que este tipo de licencia se conoce como copyleft. La licencia GPL fue establecida en un principio por el fundador de  la Free Software Foundation, Richard Stallman, para el proyecto GNU. GNU es un acrónimo de GNU is Not Unix, es decir, GNU no debe ser confundido con el sistema operativo UNIX. Se trataba de un proyecto para crear un sistema operativo con todos los requisitos del Free Software. El núcleo de este sistema operativo fue creado por un programador finlandés llamado Linus Torvalds que le dio el nombre de Linux. Así, el sistema operativo resultante se le llama GNU/Linux aunque, por razones de simplicidad, casi todo el mundo se refiere a él como Linux.

Desde aquí queremos hacer un llamamiento al uso de programas de Software Libre. En particular queremos recomendar los siguientes programas:

  • Navegadores: tanto Mozilla Firefox como Chrome son programas de Software Libre muy superiores a sus competidores.
  • Editores de texto, hojas de cálculo y presentaciones: openOffice es un programa que funciona muy bien y es una alternativa seria a los programas correspondientes de Microsoft. El desarrollo de estos programas lo llevaba la empresa Sun Microsystems. La compra de esta empresa por Oracle pone en peligro el proyecto openOffice por lo que algunos programadores estan desarrollando otro programa libreOffice del que ya se pueden descargar las primeras versiones.
  • Imágenes: GIMP es un excelente editor de imágenes. La inmensa mayoría de los usuarios no necesitan para nada hacer uso del carísimo Photoshop.
  • Reproductor multimedia: sin duda VLC. Con este programa se reproducen todo tipo de archivos y está disponible para Windows, Linux y Mac.
  • Editor de texto científico: libreOffice cuenta con un buen editor de fórmulas pero lo mejor es utilizar editores de LaTex. En Linux recomendamos el programa Kile.
  • Transferencia de ficheros: el mejor programa de FTP es FileZilla. También puede usarse Firefox con el plugin correspondiente.
  • Creación de páginas web: Kompozer es un programa que está bastante bien y está disponible para Linux y Windows. En Linux pensamos que es mejor Bluefish.
  • Sistema operativo: creemos que todos deberían probar la distribución Ubuntu de Linux durante un tiempo para darse cuenta  de que Windows es completamente prescindible. No es necesario elegir, se puede, y además es bastante fácil, instalar los dos sistemas operativos en el mismo ordenador.

Podríamos recomendar muchos más programas pero estimamos que, para empezar, basta con anotar las alternativas de Software Libre para las aplicaciones más comunes.

Solamente una observación final dirigida a los profesores. Echamos en falta una alternativa a los libros de texto comerciales similar a la que los programas de Software Libre ofrecen al software propietario. Algo así como los Textos Libres. El material que se ofrece en este sitio es un comienzo. Todo el que quiera colaborar ya sabe dónde estamos.